Hvor på jorden har mennesker levd lengst?

Mysteriet om menneskelig evolusjon

Hemmeligheten til menneskelig evolusjon har vært temaet for mye debatt blant forskere rundt om i verden. En hel gren av vitenskap, paleoantropologi, er dedikert til å oppdage hvordan og fra hvor mennesker har utviklet seg. Gjennom slutten av 1800-tallet og tidlig på 20-tallet var det ikke det vitenskapelige samfunn som var enig i svaret.

I 1871 publiserte Charles Darwin The Descent of Man hvor han hypotesiserte at mennesker hadde trolig utviklet seg i Afrika. Hans hypotese var basert på det faktum at sjimpanser og gorillaer, menneskets nærmeste slektninger, bodde der. Ved begynnelsen av 1900-tallet var imidlertid Neanderthals blitt oppdaget i Europa og Homo erectus i Asia. Disse funnene førte til at de fleste forskere var enige om at mennesker hadde utviklet seg et eller annet sted i Europa eller Asia.

Den "Southern Ape Of Africa"

Et menneskelignende, 2, 3 millioner år gammelt fossilt funn i Sør-Afrika i 1924 forandret alt om teorien om menneskelig evolusjon. Oppdagelsen ble kalt Australopithecus africanus (som oversetter til den sydlige apen i Afrika) og resulterte i en ny teori om fødestedet til den moderne menneskeheten. Denne teorien ble ikke akseptert av det vitenskapelige samfunn til 1930 og 1940 da flere av de samme fossilene ble oppdaget i Sør-Afrika. For å ytterligere støtte denne nye teorien, var et tidligere oppdaget europeisk fossil kjent som Piltdown Man fast bestemt på å være en hoax.

Menneskets vugge

Med denne nye informasjonen har det store flertallet av forskere kommet til å bli enige om at Afrika er menneskehetens vugge. Faktisk er det 180 kvadratkilometer området kalksteingrotter der Australopithecus africanus ble oppdaget, nå et UNESCO verdensarvsted, kalt menneskehetens vugge. Disse grottene har gitt tiår med forskning som peker på Afrika som verdens lengste bebodde verdensdel. Her har forskere oppdaget den nest største hominide fossile samlingen i verden og bevis på den eldste kontrollerte brannen (over 1 million år gammel). I tillegg er menneskevåpen hjem til den lengste løpende fossile utgravningen i verden. Nylig oppdaget et besetning av speleologiske forskere rundt 1200 uidentifiserte hominide fossiler, og i 2015 ble det oppdaget en ny art, Homo naledi. Oppdagelsen av denne menneskelige forfaren kom med en annen innsikt: Moderne mennesker er ikke den eneste hominide arten for å begrave de døde. Det var tidligere antatt at begravelsesritualer bare ble utført av dagens Homo sapiens.

Sør-Afrika eller Øst-Afrika?

At Afrika er det lengste bebodde kontinentet i verden ser ut til å ikke lenger være aktuelt. Nå forsøker forskere å bestemme nøyaktig hvor på det afrikanske kontinentet mennesker har bebodd den lengste. Med andre ord, hvor akkurat i Afrika er menneskehetens fødested?

Ikke lenge etter oppdagelsen av Australopithecus africanus i Sør-Afrika, oppdaget forskerne den nye arten Homo habilis i Olduvai Gorge i Tanzania. Homo habilis dateres tilbake til nesten samme alder som fossilene funnet i Sør-Afrika. Det antas å være forfader til Homo erectus- arten . I 1974 ble Australopithecus afarensis oppdaget i Etiopia. Disse fossile restene går tilbake til 3, 2 millioner år siden og er forfedre til Homo habilis . Denne funn er signifikant fordi den antyder at dagens mennesker utviklet seg fra en art i Øst-Afrika. Fossilene oppdaget i Sør-Afrika antas å tilhøre en utryddet linje av menneskelige arter.

Mens dette ser ut til å løse mysteriet til både det lengste bebodde kontinentet og menneskelig evolusjon, er det viktig å påpeke at 97% av det afrikanske kontinentet forblir uutforsket av paleoantropologer og andre fossilsøkende forskere.